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울릉도 인구 8000명대 붕괴 초읽기… “독자생존 한계… 정부가 적극 나서라”

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울릉도 전경. 울릉군 제공

독도의 모섬 격인 울릉도가 계속되는 인구 감소로 비어가면서 정부 차원의 대책 마련이 필요하다는 지적이다.

26일 경북 울릉군에 따르면 지난해 말 기준 섬 인구는 8667명으로 전국 243개 자치단체 중 가장 적다. 인구가 가장 많았을 때인 1974년 2만 9810명에 비하면 3분의1도 안된다. 지방자치법상 읍 설치기준(2만명 이상)에도 크게 미달하는 수준이다. 울릉군은 현재 1개 읍 2개 면으로 이뤄졌다.

섬 인구는 2017년 1만명 아래로 떨어져 9975명을 기록한 이후 4년째 줄고 있다. 2018년 9832명, 2019년 9617명, 2020년 9077명 등이었다. 이런 추세로 보면 올해에 인구 8000명 붕괴 위기에 직면해 있다.

군은 그동안 인구 증가를 위해 전입 세대 및 신혼부부 지원, 출산장려금 지급, 중·고교 신입생 교복 무상 지원, 고등학교 무상 급식 등 각종 시책을 시행해왔다. 그러나 고령화와 저출생, 타 지역 유출 등으로 계속되는 인구 감소를 막기에는 역부족이었다. 울릉군 관계자는 “독자적 생존 전략을 찾아야 하지만 재정 여건으로 한계가 있다”고 말했다.

따라서 정부 차원의 관광산업 육성 등을 통해 더 이상의 인구 이탈을 막아야 한다는 목소리가 높아지고 있다. 특히 일본의 계속되는 독도 영유권 주장에 따라 울릉도의 전략적 중요성이 높아지면서 정부의 적극 대처가 요구된다는 지적이다.

서철현 대구대 호텔관광학과 교수는 “관광 인프라 확충 등 정부 차원의 대책이 절실히 요청된다”고 말했다.

울릉 김상화 기자
2022-01-27 12면
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자료 제공 : 정책브리핑 korea.kr